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Une industrie du traitement de l'ocre de 40 000 ans en Chine

Une industrie du traitement de l'ocre de 40 000 ans en Chine

 

Chine artifacts ocre

Artefacts trouvés gisant sur la plaque de sédiments teintés d'ocre rouge dans l'atelier d'ocre du nord de la Chine. (Andreu Ollé / Wang et al / Nature ) - Source : Université Griffin

 

Une équipe internationale d'archéologues rapporte dans Nature des preuves indirectes mais convaincantes de la présence d'Homo sapiens à Xiamabei, un site du nord de la Chine près de la rivière Huliu qui remonte à au moins 40 000 ans.

Des fouilles archéologiques sur le site de Xiamabei dans le bassin de Nihewan au nord de la Chine ont révélé la présence d'inventions, d'outils et de comportements associés à des sites plus récents. La nouvelle étude montre également que l'atelier d'ocre trouvé sur le site est le plus ancien d'Asie de l'Est et que les outils lithiques trouvés là-bas sont liés à l'Afrique, mais d'une manière nouvelle.

 

Bassin de nihewan site des premieres activites humaines modernes en chine

Bassin de Nihewan, site des premières activités humaines modernes en Chine Crédit : Lumières dans le noir, Wikimedia Commons

 

" Xiamabei se distingue de tout autre site archéologique connu en Chine, car il possède un nouvel ensemble de caractéristiques culturelles à une date précoce ", a déclaré le Dr Fa-Gang Wang de l'Institut provincial des reliques culturelles et d'archéologie du Hebei, dont l'équipe a d'abord fouillé le site, indique un communiqué de la Max Planck Society.

En fait, il semble qu'ils aient développé une culture technologique de la pierre unique qui n'émergera largement que plus de 10 000 ans plus tard.

Les preuves trouvées à Xiamabei incluent la première découverte de traitement de l'ocre dans la région - par opposition à la simple utilisation de l'ocre, qui a été trouvée même chez les Néandertaliens.

Alors que les humains archaïques sont connus pour avoir commencé à atteindre l'Eurasie il y a au moins 2 millions d'années (Homo Erectus), le moment où leurs homologues anatomiquement modernes ont commencé leur propagation depuis l'Afrique est plus un mystère. 

Résumé de la publication scientifique dans Nature : " Homo sapiens (homme moderne) était présent dans le nord de l'Asie il y a environ 40 000 ans, ayant remplacé les populations archaïques à travers l'Eurasie après des épisodes d'expansions démographiques antérieures et de croisements 1 , 2 , 3 , 4 . Les adaptations culturelles des derniers Néandertaliens, des Denisoviens et des populations d'H. sapiens entrant en Asie restent inconnues 1 , 5 , 6 , 7. Nous décrivons ici Xiamabei, un site archéologique bien conservé d'environ 40 000 ans dans le nord de la Chine, qui comprend la plus ancienne caractéristique connue de traitement de l'ocre en Asie de l'Est, un assemblage lithique miniaturisé distinctif avec des outils en forme de lamelles portant des traces d'emmanchement, et un outil en os. L'assemblage culturel de traits à Xiamabei est unique pour l'Asie de l'Est et ne correspond pas à ceux trouvés dans d'autres assemblages de sites archéologiques habités par des populations archaïques ou ceux généralement associés à l'expansion de H. sapiens, tels que le Paléolithique supérieur initial 8 , 9 , dix. Le dossier de l'Asie du Nord soutient un processus d'innovations technologiques et de diversification culturelle émergeant dans une période d'hybridation et de mélange d'hominidés 2 , 3 , 6 , 11 . "

Fa-Gang Wang de l'Institut provincial des reliques culturelles et d'archéologie du Hebei en Chine, le professeur Michael Petraglia de l'Institut Max Planck pour la science de l'histoire humaine et ses collègues.

Ce que l'on sait des études précédentes, c'est qu'il y a 40 000 ans, Homo sapiens était présent dans le nord de l'Asie, ayant remplacé les populations archaïques après des épisodes antérieurs de déplacement et de métissage. Cependant, on ne sait pas grand-chose de leur vie, de leurs adaptations culturelles et de leurs interactions avec leurs cousins ​​​​évolutifs plus âgés tels que les Néandertaliens et les Dénisoviens.

Des preuves abondantes dans le plus ancien atelier d'ocre d'Asie de l'Est

 

L'une des découvertes les plus étonnantes sur le site vieux de 40 000 ans a été l'atelier d'ocre rouge où le minéral était traité. L'utilisation de l'ocre a été une caractéristique de la lignée Homo antérieure à notre espèce, semble-t-il. Surtout l'ocre rouge. La pierre colorée friable a peut-être été utilisée par Homo erectus au Kenya il y a 285 000 ans. Alors que l'utilisation de l'ocre elle-même a été documentée de manière assez fiable sur un site néandertalien ancien aux Pays-Bas il y a environ de un quart de million à 200 000 ans, l'atelier d'ocre préhistorique de Xiamabei est désormais le plus ancien d'Asie de l'Est.

 

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A, B : Artefacts sur sol teinté de rouge C : Ocre modifié par broyage D : Fragment d'ocre provenant du broyage E : Dalle teintée Crédit : Fa-Gang Wang, Francesco d'Errico / Wang et al., Traitement innovant de l'ocre et utilisation d'outils en Chine il y a 40 000 ans. Nature. 2022

 

De l'ocre a été trouvée sur 10 des outils. Un morceau d'ocre riche en fer avait été broyé pour produire une poudre rouge foncé. Un autre petit morceau d'un autre type d'ocre semble avoir été les restes d'un morceau plus grand. Et une dalle de calcaire allongée, clairement tachée d'ocre, a également été découverte sur le site.

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Selon les archéologues, les occupants apportaient différents types d'ocre sur le site de la grotte de Xiamabei et martelaient et broyaient les pierres minérales pour en tirer de la teinture. Les preuves de l'utilisation ultérieure de la teinture, que ce soit pour décorer leurs habitations, leurs corps, leurs vêtements ou leurs ustensiles, n'ont malheureusement pas survécu. Mais ils l'ont traité en quantité suffisante pour qu'il laisse des traces sur le sol où le broyage a été effectué.

 

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Morceau d'ocre de Xiamabei. Crédit : Fa-Gang Wang, Francesco d'Errico / Wang et al., Traitement innovant de l'ocre et utilisation d'outils en Chine il y a 40 000 ans. Nature. 2022

 

Le professeur Michael Petraglia, membre de l'équipe d'étude, a déclaré à Haaretz : " La préservation de cette strate [où l'installation d'ocre a été trouvée] est littéralement sans précédent - c'est comme Pompéi, si vous voulez. Nous pouvons donc en dire long sur les activités des hominidés. Nous avons effectivement vu une zone d'activité de transformation de l'ocre, ce qui est sans précédent pour la Chine. "

Preuve de l'outil de pierre évolué du site de la Chine du Nord

 

Les outils en pierre découverts sur le site de Xiamabei sont nouveaux et étonnamment modernes pour la Chine de cette période. Jusqu'à il y a environ 29 000 ans, lorsque les microlames sont devenues la variété dominante d'outils, on sait peu de choses sur les industries de l'outillage en pierre en Asie de l'Est. Par conséquent, Xiamabei, dans le nord de la Chine, avec son assemblage d'outils en pierre composé de 382 artefacts, fournit des informations importantes sur l'industrie de la fabrication d'outils de la région pendant une période de transition cruciale.

 

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Lamelle extraordinairement bien conservée montrant des preuves microscopiques d'un manche en os, de fibres végétales utilisées pour la reliure et de vernis végétal produit par l'action de taillage trouvé dans le plus ancien atelier d'ocre d'Asie de l'Est. (Andreu Ollé / Wang et al / Nature )

 

Cet ensemble d'outils démontre des capacités technologiques complexes et innovantes dont la miniaturisation et l'emmanchement sur un manche ou une sanglePresque tous les outils mesurent moins de 40 millimètres (1,5 pouces) et plus de la moitié mesurent moins de 20 millimètres (0,7 pouces). Sept d'entre eux portent des traces d'emmanchement. Il y avait aussi un outil en os finement travaillé. Les résidus déposés sur les outils et une analyse fonctionnelle ont montré qu'ils servaient à percer, à gratter les peaux, à tailler les matières végétales et à couper les matières molles animales. Selon Petraglia, les habitants avaient l'intention de créer exactement cela - de petites pièces en forme de lame.

Alors, qu'y a-t-il d'inhabituel dans ces outils ? Selon Petraglia, la technologie de l'outil de microblading trouvée à Xiamabei est considérablement en avance sur son temps pour l'Asie de l'Est et ne s'est répandue et devenue dominante qu'environ 10 000 ans plus tard. L'emmanchement est également très inhabituel à cette époque en Asie de l'Est.

Sept des lames montrent des signes d'emmanchement, probablement dans des manches en bois ou éventuellement en os. Il est même possible qu'ils fixaient ces petites lames dans un manche pour créer une sorte d'outil dentelé préhistorique. " Ces gens semblent vraiment outiller leurs industries et faire des choses très sophistiquées pour transformer la viande ou les plantes ou tuer le gibier beaucoup plus efficacement ", dit-il.

 

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Outils en pierre en forme de lames de Xiamabei Crédit : Shixia Yang

 

" Et ils étaient bien en avance sur leur temps. Les types d'outils en pierre en Chine avant Xiamabei et même contemporains sont les noyaux et les éclats, ce qui signifie des industries simples et amorphes ", dit Petraglia. " Il n'y avait pas d'assemblage d'outils en pierre comme celui-ci à l'époque, il y a environ 40 000 ans ", explique Petraglia. " Son apparence est donc innovante. Nous n'avons rien comme cette technologie à l'avance, et il n'y a pas de précédent. ... La preuve d'emmanchement est également nouvelle [pour cette époque et cet endroit], et aucun assemblage antérieur n'a montré la même chose. Il est possible que la fabrication de microlithiques à Xiamabei ait été un précédent au phénomène plus large plus de 10 000 ans plus tard. " « Cela dit, nous n'avons pas de lien entre Xiamabei et les sites microlithiques ultérieurs. Il semble donc que nous ayons une vague d'avancées de personnes utilisant des technologies innovantes il y a 40 000 ans, pour disparaître et être remplacées par une autre population utilisant des microlithiques il y a 29 000 ans », suggère-t-il.

 

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Excavation d'une surface vieille de 40 000 ans à Xiamabei, montrant la distribution d'outils en pierre et de fragments d'os Crédit : Fagang Wang

 

A quoi servaient ces beaux outils, si en avance sur leur temps ? L'analyse de l'usure par utilisation des pièces non emmanchées couvre toute la gamme de la coupe, de l'alésage et même de l'utilisation comme coins, affirment les auteurs. L'analyse de l'utilisation et de l'usure des pièces emmanchées indique plusieurs utilisations, notamment pour gratter les peaux, pour gratter et percer dans la matière dure, probablement le bois, pour tailler le bois et probablement pour l'utilisation dans le cadre de la transformation et/ou de la consommation d'animaux.

Quels animaux ? L'analyse du pollen indique que Xiamabei était une steppe de pins à l'époque. Cette caractérisation environnementale concorde avec la preuve des repas des occupants. Ils mangeaient copieusement du cerf – comme toute l'espèce humaine, semble-t-il ; la venaison est largement appréciée à cette époque. Le peuple Xiamabei adorait également le cheval rôti et le zokor, qui était un rongeur souterrain relativement gros un peu comme notre ami le rat taupe. Les Zokors étaient probablement faciles à chasser.

Que nous dit Xiamabei sur la propagation d'Homo sapiens depuis l'Afrique ? Bien qu'aucun reste humain moderne n'ait été trouvé sur le site lui-même, des preuves à l'appui du site voisin contemporain de Tianyuandong et des sites légèrement plus jeunes de Salkhit et de la grotte supérieure de Zhoukoudian suggèrent que les visiteurs de Xiamebei il y a 40 000 ans étaient des Homo sapiens apportant avec eux des microlithes, des outils emmanchés et technologie de traitement de l'ocre.

La preuve à l'appui est la découverte séparée de restes humains modernes datant d'environ 40 000 ans dans les grottes voisines de Tianyuan et de Zhoukoudian. Une calotte moderne a également été déterrée à Salkhit et datée d'environ 34 000 ans. Ces découvertes soutiennent la théorie selon laquelle les fabricants de Xiamabei étaient des sapiens.

 

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La grotte supérieure de Zhoukoudian, qui est proche de l'endroit où le site de l'atelier d'ocre a été trouvé, suggère que les visiteurs de Xiamebei il y a 40 000 ans étaient des Homo sapiens apportant avec eux des microlithes, des outils à manche et le traitement de l'ocre. (Mutt / CC BY-SA 4.0 )

 

Théoriquement, puisqu'aucun os n'a été trouvé dans le contexte de Xiamabei, les découvertes pourraient être associées à d'autres types d'hominidés tels que les Dénisoviens tardifs, ou même leurs cousins ​​les Néandertaliens, admet l'équipe.

Mais étant donné les qualités uniques des découvertes dans le contexte de la Chine, et le fait que des restes humains modernes de la même période ont été découverts dans la région, l'explication la plus parcimonieuse est que les occupants de Xiamabei étaient des Homo sapiens, concluent les auteurs.

Il y a peut-être eu des échanges génétiques et culturels antérieurs entre ces humains modernes et des humains archaïques, tels que les Dénisoviens, sur le site. En fin de compte, ces premiers colonisateurs ont été remplacés par des vagues ultérieures d'Homo sapiens utilisant la technologie des microlames.

Par conséquent, les archives archéologiques n'indiquent pas un modèle d'innovation culturelle continue qui a permis aux premiers humains de s'étendre hors d'Afrique. Il semble plutôt y avoir eu plusieurs vagues de mouvement vers l'extérieur, avec la diffusion d'innovations antérieures, la persistance de traditions locales et l'invention locale de nouvelles pratiques, toutes ayant eu lieu dans la phase de transition.

L'étude plaide pour un scénario évolutif plus complexe et non linéaire que celui accepté, avec plusieurs épisodes d'échanges génétiques et culturels répartis sur une longue période et une vaste zone plutôt qu'une seule vague de dispersion en Asie.

" Dès que j'ai vu les collections archéologiques, j'ai tout de suite su qu'il s'agissait d'un site important ", explique Petraglia sur la façon dont il s'est impliqué. Il n'a pas participé aux fouilles, qui ont eu lieu en 2013, mais fait partie de l'équipe internationale analysant les artefacts.

Homo sapiens, semble-t-il, avait erré au-delà de l'Afrique peu de temps après le début de notre évolution, il y a peut-être 300 000 ans. Des découvertes récentes en Israël et en Grèce indiquent qu'il y a 200 000 ans, les premiers humains modernes étaient hors d'Afrique. Les analyses génétiques montrent que ces premiers humains modernes se sont évidemment rencontrés et se sont réjouis avec d'autres espèces humaines au-delà de l'Afrique. Mais les premiers sortants modernes se sont éteints, et les Néandertaliens et les Dénisoviens et Dieu sait qui d'autre ont continué à régner sur le continent eurasien - jusqu'à un certain point dans le temps.

La sortie qui a réussi, dans le sens où sapiens a traversé l'Eurasie et a survécu, n'était qu'il y a environ 50 000 ans, à quelques milliers d'années près (YH : plus probablement entre 70 000 et 50 000 ans, l'homme moderne ("Cro-Magnon") étant aussi possiblement déjà présent en France à cette époque, aidé tout aussi probablement par néandertalien, déjà présent depuis des millénaires (découverte restant à confirmer par d'autres du même type)). Certains supposent que sapiens avait évolué à un autre niveau, ce qui lui conférait des avantages cruciaux par rapport à ses espèces cousines aux cerveaux tout aussi gros.

Dans l'article actuel, l'équipe pointe vers trois sources de preuves indiquant des innovations qui pourraient avoir aidé sapiens à se développer, et suggère qu'il s'agit des "empreintes" de sapiens modernes à Xiamabei il y a 40 000 ans : les micro-lames et leur emmanchement (au moins dans certains cas), le traitement de l'ocre et un outil finement façonné en os.

 

Sources : www.nature.com/articles/s41586-022-04445-2

https://www.haaretz.com/archaeology/archaeologists-find-evidence-for-40-000-year-old-modern-culture-in-china-1.10646632

https://www.ancient-origins.net/news-history-archaeology/ochre-workshop-0016486

 

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Yves Herbo et Traductions, compilations de données, Sciences-Faits-Histoires, 04-03-2022

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